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史上最大鸟类「泰坦鸟」,宝乐彩票确认属于全新物种

人类为地球製造了大大小小各种麻烦,包括让许多生物灭绝或陷入灭绝危机。有科学家意识到,或许能藉由了解已灭绝的生物,来帮助了解古代生态系统、区域生物学及人类造成的生态破坏,甚至改善现今许多濒危生物的问题。

不过要懂得这些早已消失的生物可不是件简单事,首先,这些生物的数量往往稀少,而目前对生物多样性的认知还停留在过时的定量方法,使科学家无法精确掌握生物型态多样性。一篇刊登在2018年9月皇家社宝乐彩票会开放期刊(RoyalSocietyOpenScience)的论文,对一种曾生活在马达加斯加、号称世界最巨大的鸟──象鸟,进行深入研究。

伦敦动物协会(ZoologicalSocietyofLondon,ZSL)的领导作者詹姆斯?汉斯佛德(JamesHansford)带着捲尺和圆规,结合机器学习和贝叶斯演算法,分析了全球博物馆的上百块象鸟骨头,藉此重新评估象鸟这种奇特生物的分类。过去科学家鉴定出多达15种不同象鸟归类在Aepyornis和Mullerornis属之下,这是一种无法飞行且早已灭绝的巨大鸟类,生存于第四纪晚期的马达加斯加,不过汉斯佛德推翻了这项推测,指出这些生物可以再细分出第三个属Vorombe。

英国生物学家C.W.?安德鲁斯(C.W.Andrews)于1894年提出史上最巨大的鸟类物种是泰坦鸟(Aepyornistitan),而现在科学家确认,泰坦鸟并不属于先前鉴定出宝乐彩票的隆鸟属物种Aepyornismaximus,而是全新属别Vorombe下的独立物种。牠们的骨头形状有别于其他象鸟,因此ZSL为牠们取了全新的名字──Vorombetitan,在马拉加斯语与希腊文中代表大鸟之意。

象鸟曾是马达加斯加岛上最大的巨型动物,也可能在这座岛的生物演化历史扮演最重要角色之一,甚至比狐猴还重要。这是因为巨型动物对生态系统有更大的影响,比如透过食用植物控制植被、排便播种的方式,至今马达加斯加仍因这些生物的灭绝而困扰。

汉斯佛德解释。不过说到底,弄清楚象鸟这种古生物的分类到底有什么重要性?

对此,论文共同作者山谬尔?图非(SamuelTurvey)教授认为,如果对过去物种的多样性没有精确认知,就无法正确理解像马达加斯加岛这般独特的生态系统,也无法重建人类来到这座岛后逐渐灭绝的生物真面目,了解这段历史有助于他们制定如何抢救现今濒危生物的对策。150年来世界最大鸟类的分类争议也因这项研究告一段落,也许象鸟离现代人类的世界太遥远,不过只要有物种出现灭绝风险,这些古生物就必定有研究和了解的重大价值。

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